"Vi anser att den spanska regeringen har passerat den gräns som skiljt den från repressiva auktoritära regimer", skriver den katalanske regionalpresidenten i ett uttalande.

Det är otvivelaktigt den värsta konstitutionella kris Spanien har upplevt sedan statskuppen 1981, säger Niklas Bremberg, statsvetare vid Utrikespolitiska institutet, till TT.

Carles Puigdemont beskriver den spanska regeringen som "en skam för demokratin", sedan minst 14 katalanska myndighetsföreträdare – flera av dem högt uppsatta politiker – gripits av spansk polis.

Röstsedlar beslagtagna

Onsdagens gripanden är kopplade till den folkomröstning om självständighet som Katalonien planerar att genomföra om en och en halv vecka, den 1 oktober, men som den spanska regeringen förklarat som olaglig.

Flera miljoner röstsedlar har också beslagtagits av spansk polis, uppger en källa med kännedom om saken för nyhetsbyrån AFP. Tillslaget ska ha skett i staden Bigues omkring 4,5 mil norr om Barcelona.

"Vi fördömer och förkastar den spanska statens totalitära och odemokratiska attityd", skriver Carles Puigdemont och vidhåller att folkomröstningen "under alla omständigheter" kommer att genomföras.

Tidigare under onsdagen hävdade Puigdemont att Madrid-regeringen "i praktiken" avskaffat Kataloniens självstyre och infört undantagstillstånd, rapporterar flera medier.

Tusentals protesterar

Räderna har lett till protester som nu pågår på Barcelonas gator. Tusentals personer har samlats för att protestera mot att bland andra Josep Maria Jové, en nära medarbetare till regionens vicepresident, har gripits.

Demonstranterna blockerar gator och ropar slagord som "självständighet" och "vi kommer att rösta".

Katalonien är splittrat i frågan, det är inte så att alla stöder självständighet, säger Niklas Bremberg.
Men när man arresterar höga tjänstemän och presidentens team som varit ansvariga för att arrangera folkomröstningen – det skulle kunna få många fler än de närmaste berörda att gå ut på gatorna.

"Avskräckande effekt"

Bremberg tror att de spanska myndigheternas agerande både kan få en avskräckande effekt och stärka kamplusten för dem som vill ha självständighet.

Men om vi kommer att se konfrontationer mellan det spanska civilgardet och katalanska demonstranter, då rör vi oss nog mot en dynamik som är väldigt allvarlig.

Samtidigt tror Bremberg att den spanska regeringen i något skede kommer att vilja sätta sig vid förhandlingsbordet – men utan att behöva backa angående folkomröstningen.

Redan i förra veckan började polisstyrkan Guardia Civil slå till mot hundratals borgmästare i regionen, för att få dem att inte delta i förberedelserna till folkomröstningen. Centralregeringen har också tagit kontroll över Kataloniens ekonomi.

Det är helt oansvarigt. De släpar oss in i administrativ kollaps, säger vicepresident Junqueras enligt AFP.